¿Qué es una consola de audio o Mixer?

Es uno de los elementos más representativos de la ingeniería de audio y de sonido es la consola de audio, también conocida con nombres como: mesa de mezcla, mezcladora o mixer.

Este dispositivo es el encargado de recibir señales de audio de diversos dispositivos como micrófonos, instrumentos musicales o procesadores y combinar o mezclar estas señales ajustando el nivel de cada una.

Consolas analógicas

Las consolas analógicas fueron los primeros tipos de consolas y se llaman así porque utilizan circuitos electrónicos analógicos en su operación. Entre sus características principales tenemos:
  • Sus capacidades de procesamiento de audio son limitadas
  • Su tamaño depende del número de canales que manejen
  • Suelen ser más económicas que las digitales
  • Son más resistentes a variaciones de voltaje de la alimentación
  • Sus opciones de ruteo son limitadas
  • El nivel de ruido depende de la calidad de sus componentes internos
  • Su «sonido» puede ser agradable cuando se trata de equipo de alta calidad

Estas consolas siguen siendo las más populares. Esto se debe en gran medida a su costo y simplicidad de operación cuando son pequeñas. Podemos encontrar consolas desde $50 USD, pero las más completas pueden estar arriba de los $5,000 USD fácilmente.

Muchas de estas consolas incluyen opciones de procesamiento digital de audio (Fig. 1), sin embargo, debe entenderse que todo el proceso de mezcla lo realizan a través de circuitos analógicos.

Otro punto importante es que las consolas analógicas suelen ser delicadas con respecto al polvo. Esto significa que el polvo puede generar grandes problemas dentro de una consola, como ruido en algunos canales, distorsiones o mal funcionamiento. Es esencial tener cuidado en este sentido y evitar dejar las consolas en lugares abiertos cuando no se utilizan o permitir que se les acumule la suciedad.

Un ejemplo de consolas analógicas de buena calidad y muy completas son las Mackie ProFX. Estas tienen un diseño muy práctico y completo, con buenos preamplificadores, procesamiento y diversos tamaños según se requiera.

Consolas digitales

Estas consolas utilizan convertidores análogo-digital (ADC) para digitalizar las señales que reciben y convertidores digital-análogo (DAC) para volver al dominio analógico las señales que salen de ellas. El hecho de procesar las señales digitalmente (DSP) les da muchísima flexibilidad y posibilidades como por ejemplo:
  • Duplicar canales o cambiar su configuración a través de algún comando o menú
  • Reducir el tamaño de la consola
  • Programar o automatizar funciones fácilmente
  • Crear y llamar escenas con ajustes predeterminados
  • Tener un gran número de efectos integrados en cada canal
  • Interconectarlas por medio de redes de datos (alámbricas o inalámbricas)
  • Conectarlas y sincronizarlas a una computadora, tablet o teléfono inteligente
  • Guardar o llamar ajustes desde una memoria USB o similar
Su principal desventaja se encuentra en el costo, pues las más sencillas arrancan desde los $1000 USD aproximadamente y pueden llegar hasta arriba de los $20,000. Otra desventaja es que su configuración, al tener más posibilidades, puede también ser más compleja para el usuario inexperto. Por otro lado, las consolas digitales suelen ser más delicadas en términos generales que las analógicas. Por ejemplo, se debe tener más cuidado con las variaciones de corriente de alimentación con consolas digitales que con las analógicas.

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